おかしい、と。
 波和湯風太郎は思っていた。
 確かに、久し振りではある。
 この場所を訪れるのは。
 何しろ今まで、大変だったのだ。

 波和湯家に入り婿をしてから、ようやく二年目に入った。 その間、あまりにも様々なことがあった。
 頼りに思っていた、義父の死。
 たったそれだけの事が、まさかこれほどの事であったとは。 
(…仏様でも、ご存知あるまい)
 義父が、あの世で舌を出しているような気がする。
 妻の里絵は、これまたおっとりとした性質の女で、このような事をいつも風太郎に語っている。
「まぁ、あなた。 急ぎませずにゆっくりに、短いうちに慣れてしまえばよいのです」
 …ちなみに、里絵はこの家に生まれ育っただけあって風太郎よりも数段、筆が立つ。
 そう。
 波和湯風太郎を苦しめているのは、御祐筆役というお役目からくるものなのだ。
 あれは、初仕事の日。
 取り敢えず、やってみてくれと渡された書物の。 一文字も読解出来なかったのだから、仕方がない。
「う………」
 うめいたきり、悲鳴も出ない。
 まずは「いろは」からと。 毎日宿題を渡されては机には向かうものの。
(半時も経たぬうちに、眠くなってしまうものなぁ…)
 いやじつに机とは、相性が悪い。
 いや、裏を返せばもしかして良すぎるのかも知れないが。
 気がつくと、突っ伏して眠っている。
 仕事中も机に向かい、屋敷に帰ってからも机にむかう日々。
「あぁ……」
 溜息をついていても、始まらない。
 波和湯風太郎は、人気の全く感じられない道場に足を踏み入れた。

 武士というもの。
 屋敷に入る時には、まず玄関にて大刀を帯から抜いて、刃が上になるようにして、右手に持つ。
 ところで風太郎は、江戸時代に生きる男である。
 で、あるがゆえに、刀を腰に差し。 …つまり、帯刀をしている。

 刀には、言うまでもなく表と裏がある。
 帯刀されている場合には、いつも同じ面。
 つまり、外側になる方を人の目に、いつも晒していることになる。
 こちらが、表だ。


 江戸時代以前は、刀は太刀(たち)といって、腰に紐などで吊るしていた。
 太刀の場合は、『佩く(はく)』という言い方をするが、この場合は刃が下になるよう、吊り下げているものだ。
 だから、太刀の場合は、外側が逆になるから、その時代では、こちらの方が表であった。

 風太郎は、この道場では師範代の腕を持っている。
 だから他の門下生とは別に、着替えなどをする小部屋が与えられていた。
 部屋には、風太郎専用の刀掛けがある。
 着替えをする前にまず、この刀掛けに愛刀を託すのであるが、その場合は、刃が上になるように収めるものだ。

 柄は左刃が上
 刀掛けは、小刀と大刀を縦に二振掛ける物で、まずは大刀を下の段に掛け、続いて小刀を帯から抜いて、上の段に表を向けて掛ける。

 ところでその…刀掛けであるが、今日に限って先客が居る。
 …このような事は、初めてのことなのである。
 しかも、この度は刃が上に、柄が右に収めてあった。
 これは、左腰に帯びている時と同じ。 つまりいつでも、抜刀ができる状態に置かれているということだ。
 道場内に、誰か危険を感じている者があるという印である。
 波和湯風太郎はその時、初めて後ろに気配を感じた。
「風太郎ーーーーーっ!!」
 背中にいきなり飛びつかれてもつれ合い、二人は道場の板の間の上を転げまわった。
 その声には、聞き憶えがある。
「お…、お前は、いや、貴方様は」
 組み付かれてなかなか離さないその声の主を、確かに知っている。
 その男は、…その男は。
 このような場所に、絶対に居てはならない、その男は。
「やめろやい、そんな言い方はもう、…おい、風太郎」
 くぅっとばかりに、抱きしめられた。
「やっぱり。 ……気儘之介」
 風太郎の竹馬の友であり、道場での良き好敵手でもあり。
 そして。 ……そして。

 風太郎の胸の中を、不吉なものがよぎって行った…。

katanakake_01.jpg※こちらが、正しい刀の置き方です!

katanakake_02.jpg※広告写真などでよく見られる、誤った置き方です。

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